女生為何不擅長數學?

與數學相關的學科一直頑固存在著性別差距。在幾乎所有國家,選擇數學、物理、工程和計算機這些職業前途很好的專業的女性遠遠少于男性。

盡管為女孩提供導師和榜樣、采取措施消除刻板印象和無意識的性別偏見等舉措可能有所幫助,但影響往往很小。按照目前的變化速度,未來幾十年里,女性在數理化相關領域的人數可能仍將處于劣勢。這并不是說女孩和女性不擅長數學,數理化成績不好。

雖然男孩在數學考試中往往比女孩表現得較好,但平均性別差異很小。例如,2019年英國 A-level 考試,學習數學的18歲女孩有39%的人獲得了 A或 A *的成績,而男孩為42%,略高一點。

在 A-level 物理科考試中,29%的女生取得了前兩個等級的高分,而男生只有28%。但選學這兩門科目的男生人數都遠遠超過女生,在物理上,男女比例超過了3:1。那么,為什么有那么多的女孩對物理數學不感興趣呢?

最近發表在《美國國家科學院院刊》(PNAS)上的一項研究表明,問題的答案實際上可能在于男女在學術能力上的差異,但這項存在性別差異的學術能力是語言閱讀能力,而非數學能力。

研究一直表明,女孩和女性在語文閱讀和寫作方面要優于男性。女性學習掌握外語的能力也可能較強。巴黎經濟學院的學者 Thomas Breda 和巴黎多芬大學的 Clotilde Napp 想知道,男女在閱讀方面的差異是否能夠用來解釋理工科(STEM)職業領域中的性別差異。

涉獵數學的女性較少,是否并非因為女性數學才能不行,而是因語言技能比男性要出色?每三年一次,有60多個國家數十萬15歲青少年參加由聯合國經合組織舉辦的國際學生能力評價測試(PISA)。

這些學生接受數學、閱讀和科學的測試,并回答有關他們未來職業意向的問題。當布雷達和納普看到2012年的 PISA 的測試數據時,他們意識到他們發現了一些東西。

Breda 說,15歲學生在數學成績上男女生差別很小,由于差別太小,不足以解釋為何在后來理工科職業領域方面性別差異會那么大。但當他們查看語文閱讀成績數據,則發現情況逆轉,女生成績比男生要好得多。

結果是,如果一個男孩和一個女孩的數學成績相近,這位女孩通常在語文閱讀分數上比這位男孩要高一些。Breda 和 Napp 比較了每個學生在閱讀和數學方面的分數后發現,這個“差異分數”能準確預測某位學生打算繼續學習數學的可能性有多大。

如果學生在閱讀方面的優勢越大,他們就越不可能在數學方面規劃自己的職業生涯,即使他們的數學成績也很高。值得注意的是,男孩和女孩都是如此。Breda 說,沒有什么是性別特定的。這就是讓結果顯得有趣的原因。

你可以用男孩和女孩在數學和閱讀方面的成績差異來解釋后來他們職業選擇上的差異。研究女性比較少涉獵自然科學領域的其他一些專家對此解釋表示認同,認為是對人們所觀察到的職業性別趨勢的一種合理解釋。

倫敦財政研究所副主任、教育和技能部門主管 Sarah Cattan 說,這很有道理。他們的研究說明,男生和女生選擇自己的研究領域時,最重要的不是他們在數學或閱讀方面有多好,而是他們自己的數學成績與閱讀成績相比是較好還是較差。

所以這是一個關于比較優勢而不是絕對優勢的故事。芝加哥羅莎琳富蘭克林醫學與科學大學的神經科學教授 Lise Eliot 也表示贊同說,在競爭激烈的學術環境中,學生在做職業決定時,會考慮自己的相對優勢,而不是絕對的數學能力,這是有道理的,而且之前的研究也支持這一點。

不過她補充說,考試分數可能不是學生做出選擇的唯一因素。職業的選擇通常有其社會背景,包括學生間的競爭和性別角色的社會一致性認定。

例如,數學好但閱讀不好的男孩如何在數學課堂上展示他們的才能?老師的偏見是否強化了這種“相對優勢”?家長和老師對待男生和女生的態度也不一樣,他們往往沒有意識到這一點,因為有一種根深蒂固的成見,認為閱讀是女孩的事,數學是男孩的事。

例如,一項研究表明,小學教師高估了男孩在數學和科學方面的表現,但低估了女孩的數理化表現,而另一項研究表明,父母可能會給學齡前的女兒讀較多的書。

男性和女性的大腦是否也存在先天差異,使得男孩和女孩會比較偏向于不同的技能,這是有爭議的問題。無論如何,男孩和女孩的社會角色分化在他們年齡很小的時候就已開始,這可能會影響到他們個人如何看待自己的能力,以及他們決定在不同學科上投入多少努力。

Breda 說,如果把數學成績相似的女孩和男孩放在一起,女孩會比男孩更有可能認為她們數學成績不好。他補充說,部分原因是女孩已經將數學不適合女性的刻板偏見內化到自己意識中,另一個原因是我們評判自己的數學能力,是與自己閱讀能力作比較而言。

盡管如此,并不是說我們應該停止努力去改變認為女孩數理化領域天賦低而語言閱讀能力高這樣的刻板印象。但這也確實表明,這些根深蒂固的性別偏見對女性的很大影響不是發生在她選擇職業的時刻,而是多年前已出現。

這種偏見從幼年開始就鼓勵女孩多語言閱讀而少鼓勵她們發展數學興趣,因而培養出女孩優秀的語言閱讀技能,而這些技能隨后將推動女孩作出自己的職業選擇。

這也可以解釋為什么針對青少年女子和婦女的數理化職業訓練計劃收效相對有限,因為她們的數學興趣培養可能起步已太遲了。相反,要縮小數理化科學領域的性別差距,或許還必須采取措施降低男孩在語言學習方面的相對劣勢。

文:Louisa Lyon 題圖:pixabay

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